Astronautas acoplam laboratório europeu à Estação Espacial

segunda-feira, 11 de fevereiro de 2008 21:39 BRST
 

Por Jeff Franks

HOUSTON (Reuters) - Astronautas instalaram na segunda-feira o laboratório Columbus na Estação Espacial Internacional, dando finalmente à Europa o seu primeiro espaço permanente de pesquisas no cosmo.

Leland Melvin e Dan Tani usaram um braço robótico para erguer a peça cilíndrica de 10 toneladas da baia de carga do ônibus espacial Atlantis e atracá-lo na estação, um momento que foi adiado desde 2002 por causa de um defeito na estação e posteriormente da explosão do ônibus Columbia, o que fez a frota de ônibus espaciais dos EUA ser tirada de circulação temporariamente.

"Houston, Munique, o módulo-laboratório europeu Columbus agora é parte da Estação Espacial Internacional", disse o astronauta francês Leopold Eyharts por rádio à Terra.

O Columbus, que custou 1,9 bilhão de dólares e mede 7 metros de altura e 4,5 de diâmetro, é o principal item de um investimento de 5 bilhões de dólares de dez países europeus na Estação Espacial.

Mesmo após tantos anos de adiamento, a instalação não foi tranquila. A operação foi retardada em um dia porque o astronauta alemão Hans Schlegel, que deveria sair ao espaço para acompanhar a instalação, adoeceu.

O novato Stan Love assumiu o seu lugar e, sob a liderança de Rex Walheim, ambos prepararam o Columbus para o deslocamento. Em seus pesados trajes espaciais, eles tiveram dificuldades para ajustar o braço robótico, o que fez a manobra demorar uma hora a mais que o previsto.

Agora, a Agência Espacial Européia depende do envio de um módulo de carga, com lançamento previsto para 8 de março, a fim de iniciar seus programas científicos --um dos quais destinado a contribuir com a meta da Nasa de levar pessoas novamente à Lua.

"Esta será a primeira vez que a Europa terá uma base permanente no espaço", disse Eyharts, que subiu ao espaço no Atlantis e depois se instalou na estação, onde vai montar o laboratório.   Continuação...